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Alexander Gordon Laing

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Alexander Gordon Laing (27 décembre 1793 - 26 septembre 1826) était un explorateur écossais et officier de l'armée qui a contribué à cartographier la source du fleuve Niger et a été le premier Européen depuis des siècles à atteindre Tombouctou. Il a été assassiné avant de pouvoir retourner en Europe pour réclamer le prix offert par la Société géographique française. Les réalisations de Laing ont aidé à ouvrir plus de territoire au commerce britannique et à la colonisation ultérieure. Ses lettres donnent un aperçu précieux des attitudes et des ambitions d'un Européen en Afrique en ce moment. Sa carrière s'inscrit dans le contexte de la rivalité franco-britannique, qui contribue à son ambition d'être le premier à rejoindre Tombouctou et à en revenir. Au fur et à mesure de l'ouverture du territoire, des intérêts ont été établis qui se sont ensuite traduits en domination coloniale alors que la ruée vers l'Afrique a divisé le continent entre les puissances européennes. Si Laing avait vécu, il aurait peut-être acquis une plus grande renommée en tant qu'explorateur. Néanmoins, il a laissé une trace dans l'histoire des rencontres euro-africaines qui, comme l'a dit un écrivain, ont changé l'Afrique à jamais.1 Pour Laing et d'autres de son époque, l'Afrique était un continent sombre mais riche où les jeunes hommes pouvaient se lancer dans des aventures impériales qui, potentiellement, pouvaient conduire à l'avancement, à la découverte, à la richesse, et peut-être même au pouvoir et à une influence à une échelle inaccessible chez eux.

La biographie

Laing est né à Edimbourg. Il a été éduqué par son père, William Laing, un professeur privé de classiques, et à l'Université d'Edimbourg. Après avoir aidé son père à diriger l'Académie et pendant peu de temps un maître d'école à Newcastle, il se porta volontaire pour le service militaire en 1809, devenant enseigne des volontaires du Prince de Galles. En 1811, il se rendit à la Barbade comme commis auprès de son oncle maternel, le colonel (après le général) Gabriel Gordon, alors adjoint du quartier-maître général, dans l'espoir d'être muté dans l'armée régulière. Il suivait les traces de nombreux autres Écossais, à qui l'Empire britannique offrait des opportunités de progrès social, économique ou politique au-delà de ce que la sphère écossaise pouvait offrir. Par l'intermédiaire du général Sir George Beckwith, gouverneur de la Barbade, il obtient une commission dans le York Light Infantry. Il a ensuite été employé dans les Antilles, où il a rapidement exercé les fonctions de général quaternaire. Un épisode de maladie s'ensuit, au cours duquel il récupère en Écosse. Il était également à mi-salaire pendant cette période de dix-huit mois. Cependant, en 1819, il était complètement rétabli et cherchait à rejoindre son régiment. En raison de rapports faisant état de services compétents dans les Antilles, il a été promu lieutenant au sein du Royal African Corps et envoyé en Sierra Leone.

Explorer l'Afrique: la vallée du Niger

C'est en 1822, que ses exploits en tant qu'explorateur ont commencé quand il a été envoyé par le gouverneur Sir Charles MacCarthy, dans le pays mandingue, avec le double objectif d'ouvrir le commerce et de s'efforcer d'abolir la traite des esclaves dans cette région. Plus tard dans la même année, promu capitaine, Laing a visité Falaba, la capitale du pays Solimana, et a localisé la source du Rokell. Laing avait personnellement demandé cette mission, suggérant au gouverneur que Falaba était riche en or et en ivoire. Il a également tenté d'atteindre la source du Niger, mais a été arrêté par la population locale dans un délai d'environ trois jours à compter de la source. Il a cependant corrigé l'emplacement avec une précision approximative. Il a rapporté plus tard qu'il était le premier homme blanc vu par les Africains dans cette région. Ses mémoires nous parlent de son attitude envers les Africains à ce stade, typique de ce qui est devenu la vision européenne dominante:

Carte du fleuve Niger. Le bassin du fleuve Niger est en vert

Des Timmanees, il écrit très défavorablement dans son journal; il les trouva dépravés, indolents, avares et si profondément enfoncés dans l'avilissement de la traite des esclaves, que les mères d'entre elles soulevèrent une clameur contre lui pour avoir refusé d'acheter leurs enfants. Il les accuse en outre de malhonnêteté et de grossière indécence, et se demande tout à fait qu'un pays si proche de la Sierra Leone aurait si peu gagné par sa proximité avec une colonie britannique.2

Les promesses du roi de Soolima de renvoyer avec lui une entreprise de commerçants ne se sont jamais concrétisées. Il est retourné à la base les mains vides mais avec des données sur la topographie.

Guerre Ashanti

En 1823 et 1824, il a pris une part active à la guerre d'Ashanti, qui faisait partie de la campagne anti-esclavagiste et a été renvoyé chez lui avec les dépêches contenant la nouvelle de la mort en action de Sir Charles MacCarthy. La guerre, ainsi que les explorations de Laing, faisaient partie de ce que les écrivains ultérieurs ont appelé la "pacification" de l'Afrique, du moins du point de vue européen.

Pendant son séjour en Angleterre, en 1824, il prépara un récit de ses voyages antérieurs, qui fut publié en 1825 et intitulé: Voyages dans les pays de Timannee, Kooranko et Soolima, en Afrique de l'Ouest.

Henry, 3e comte de Bathurst, alors secrétaire des colonies, a chargé le capitaine Laing d'entreprendre un voyage, via Tripoli jusqu'à Tombouctou, afin d'élucider davantage l'hydrographie du bassin du Niger. Il participait en fait à une course pour la ville légendaire, lancée en 1824, lorsque la Société géographique française a offert un prix de 10 000 francs pour la première personne à atteindre Tombouctou, qui était considérée comme une "ville d'or" à travers et " vivre pour raconter l'histoire. "3 Les Britanniques voulaient battre les Français. Cependant, en plus de la mise en service de Laing, ils ont également mis en service Hugh Clapperton, s'attendant à ce que les deux hommes coopèrent. Au lieu de cela, Copperton a planifié sa propre mission. Cela peut expliquer le manque de planification minutieuse de Laing, dont le voyage de 2 000 milles a rapidement rencontré des problèmes. Laing quitte l'Angleterre en février 1825 et à Tripoli le 14 juillet, il épouse Emma Warrington, fille du consul britannique, Sir Hanmer Warrington. Kryza le décrit à ce stade comme "un homme grand et finement construit ... qui se comportait avec ... l'assurance"4 qui est tombé "instantanément amoureux" d'Emma.5 Le mariage n'a pas été consommé, car aucun prêtre de l'Église d'Angleterre n'était disponible et le mariage avait donc été une cérémonie civile. Sir Hanmer ne permettrait pas au couple de cohabiter jusqu'à ce que leur union ait été bénie par un prêtre.6 Deux jours plus tard, promu major et laissant son épouse derrière lui, il a commencé à traverser le Sahara, accompagné d'un cheikh touareg qui a ensuite été accusé d'avoir planifié son meurtre. Ghadames a été atteint, par une route indirecte, en octobre 1825, et en décembre, Laing était sur le territoire de Tuat. Le plan était d'atteindre le Niger, puis de se rendre en aval à Tombouctou.

Tombouctou

Tombouctou, maintenant un site du patrimoine mondial de l'UNESCO.

Jusqu'ici, le voyage s'est déroulé sans «sans incident».7 Cependant, alors qu'il se préparait pour la prochaine étape du voyage, un Touareg de passage "a repéré Laing et l'a accusé d'être autre que Mungo Park".8 Park, un compatriote écossais, s'était fait une réputation en Europe en tant qu'explorateur africain avant de se noyer lors d'une expédition le long du Niger, mais parmi les Africains, son nom était devenu "une insulte générique lancée contre les voyageurs européens". Park avait eu tendance à tirer sur tous les Africains qu'il jugeait menaçants, ainsi sa réputation parmi les Africains était celle d'un diable qui était apparu "de nulle part".9 Sa réputation était celle d'un «meurtrier impitoyable d'hommes sans défense».10 Ironiquement, Laing se considérait comme un successeur de Park.11 Le 10 janvier 1826, Laing et une caravane arabe de Touareg quittent Tuat pour Tombouctou, traversant le désert de Tanezroft. Ses lettres écrites en mai et juillet suivants racontent ses souffrances de fièvre et le pillage de la caravane par des bandits. Ses compagnons, convaincus qu'il était Park, blâmaient maintenant Laing pour chaque calamité. Probablement en mai, Laing a été attaqué pendant la nuit alors qu'il dormait dans sa propre tente et a été grièvement blessé à vingt-quatre endroits pendant les combats. "La main droite de Laing était presque coupée," sa "mâchoire était cassée," il "avait cinq entailles profondes dans son cuir chevelu et le lobe de son oreille avait été coupé." Il a apparemment été secouru par un autre Touareg, qui l'a "transporté" jusqu'à Tombouctou.12 Il fait référence à ces blessures dans une lettre à son beau-père datée du 10 mai 2006. Une autre lettre datée de Tombouctou, le 21 septembre, annonçait son arrivée dans la cité des fables le 18 août précédent et l'insécurité de son père. position en raison de l'hostilité du chef Fula Bello, qui dirigeait la ville. Il a ajouté qu'il avait l'intention de quitter Tombouctou dans trois jours. Aucune nouvelle n'a été reçue de Laing. Il aurait passé un mois à Tombouctou, puis serait parti en direction du fleuve Sénégal, territoire qu'il connaissait lors de ses précédents voyages. Quelques jours après avoir quitté Tombouctou, Laing a probablement été tué.

Dans leurs relations avec les dirigeants africains, les Britanniques avaient tendance à supposer que leur présence en Afrique serait la bienvenue, même que le territoire serait cédé ou que des concessions commerciales seraient faites comme si elles y avaient automatiquement droit. En route, explique Kryza, le capitaine de caravane a été confronté à un dilemme, dont Laing n'était probablement pas au courant:

D'une part, en tant que voyageur sans aucun doute riche (aux yeux de Babani, tous les Anglais étaient riches), Laing occupait une place près du sommet de l'échelle. D'un autre côté, comme un infidèle d'un pays peuplé d'impur kafirs, Laing a eu la chance d'être toléré et méritait certainement l'échelon inférieur.13

Laing, dans ses relations avec les rois africains, se considérait certainement comme leur meilleur, même si en tant que major, son rang était en fait plutôt modeste. D'un autre côté, il se serait plaint de l'héritage de Park, faisant remarquer qu'il avait été très peu réfléchi de la part de l'explorateur précédent de "tenter de faire des découvertes dans un pays au détriment du sang de ses habitants".14

Mort

Ses papiers n'ont jamais été retrouvés, mais on pense qu'ils ont été secrètement amenés à Tripoli en 1828. En 1903, le gouvernement français a placé une tablette portant le nom de l'explorateur et la date de sa visite sur la maison qu'il occupait pendant sa trentaine -huit jours à Tombouctou. En 1910, un squelette qui aurait été le sien a été "exhumé par les autorités françaises".15

Contexte de sa vie

L'Afrique était considérée par les puissances européennes comme mûre pour le commerce et la colonisation. L'Europe avait besoin de matières premières pour alimenter sa révolution industrielle et l'Afrique était une source évidente de ressources. La rencontre avec les Africains a conduit les Européens à affirmer leur propre supériorité, et bientôt l'objectif d'exploitation de la colonisation s'est accompagné de la conviction qu'en dominant l'Afrique, ils la civilisaient également. Le compatriote de Laing, David Livingstone, qui s'est rendu pour la première fois en Afrique en 1841, s'est fixé trois objectifs: mettre fin à l'esclavage, convertir les Africains et propager la civilisation. En fait, l'écart de développement entre l'Afrique et l'Europe n'était pas aussi large. L'avantage de l'Europe réside principalement dans la navigation et la guerre. Avant que l'Afrique puisse être exploitée, il fallait d'abord l'explorer. Un bon nombre des premiers explorateurs étaient des missionnaires, mais des explorateurs employés par le gouvernement, tels que Laing, ont également joué des rôles clés. Le Niger est devenu un territoire contesté entre les Français et les Britanniques. La région connue plus tard sous le nom de Nigeria, cependant, est devenue une zone d'influence britannique et finalement une colonie. Les premières explorations de Laing ont contribué de manière significative à l'ambition britannique dans ce domaine. Kryza dépeint Laing comme un nouveau type d'explorateur qui, à la recherche d'un "nouvel et glorieux appel", a pénétré l'intérieur de l'Afrique "dans le seul but de découvrir" ce qui s'y trouvait. Cela a rapidement capturé l'imagination européenne et l'a remplie de littérature.16 Dans cette perspective, Laing s'inscrit dans le moule orientaliste de quelqu'un qui voyait l'Afrique comme quelque chose à posséder. Pour les Européens, l'Afrique était là pour être «prise», à explorer, à cartographier, à situer sa carrière.

Héritage

Kyrza dit que des hommes comme Laing ont changé l'Afrique pour toujours. Kryza (2006) a utilisé la correspondance de Laing pour reconstituer l'histoire de sa course pour Tombouctou, qu'il place dans le contexte plus large de ce qui était effectivement le début de la Scramble for Africa. L'exploration de Laing a assuré qu'une grande partie de la région du fleuve Niger se situait dans la sphère d'influence britannique, un prix riche étant donné l'utilité du fleuve Niger à des fins de communication et de transport. En un siècle, à l'exception de l'Éthiopie, toute l'Afrique était sous domination européenne. Lorsque le continent a été divisé, la présence d'intérêts existants a été un facteur majeur dans la détermination du mode de distribution. Kryza parle d'un nouveau type de héros européen, l'explorateur africain solitaire et courageux qui pénètre le cœur du continent dans le seul but de découvrir ce qu'il y a à trouver, et dit que les récits de leurs exploits ont bientôt "captivé l'imagination, nourri les fantasmes et rempli la littérature européenne. "17 Laing semble avoir prospéré dans l'aventure, mais il n'était pas tout à fait l'explorateur désintéressé. Son empressement à explorer où il pensait trouver de l'ivoire et de l'or suggère qu'il était également intéressé à gagner sa propre fortune. Dans ses commentaires sur les Africains, on voit le type de supériorité sans effort qui a permis aux Européens d'exploiter et de dominer facilement des gens qu'ils pensaient inférieurs à eux-mêmes.

Remarques

  1. ↑ Kryza, 2006.
  2. ↑ Écossais significatifs, Alexander Laing. Récupéré le 16 octobre 2007.
  3. ↑ Kryza, p 47.
  4. ↑ Kryza, p 1.
  5. ↑ Kryza, p 26.
  6. ↑ Villiers et Hirtle, p 250.
  7. ↑ Ibid.
  8. ↑ Ibid.
  9. ↑ Ibid, p 248.
  10. ↑ McLynn, p 324.
  11. ↑ Kryza, p 141.
  12. ↑ Ibid, p 32.
  13. ↑ Kryza p 200.
  14. ↑ Villiers et Hirtle, p 251.
  15. ↑ ibid, p 252.
  16. ↑ Kryza p 20.
  17. ↑ Ibid, p 20.

Les références

  • Bovill, E. W. Missions au Niger. Nendeln, Liechtenstein: Kraus Reprint, 1975.
  • Kryza, Frank T. La course pour Tombouctou à la recherche de la ville d'or de l'Afrique. New York: Ecco, 2006. ISBN 9780060560645
  • Laing, Alexander Gordon. Voyage dans les pays de Timannee, Kooranko et Soolima, en Afrique de l'Ouest. Londres: John Murray, 1825.
  • Fleming, Fergus. Contes hors de l'endurance et de l'exploration. New York: Atlantic Monthly Press, 2005. ISBN 9780871138996
  • McCullin, Don. Coeurs des ténèbres. New York: Knopf, 1981. ISBN 9780394514765
  • McLynn, Frank. Hearts of Darkness: l'exploration européenne de l'Afrique. New York: Caroll & Graf, 1992. ISBN 088184926X
  • Villiers, Marq de et Sheila Hirtle. Tombouctou: la ville d'or légendaire du Sahara. New York: Walker & Co, 2007. ISBN 9780802714978

Liens externes

Tous les liens ont été récupérés le 9 novembre 2016.

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