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John Brown

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John Brown (9 mai 1800-2 décembre 1859) était l'un des opposants les plus radicaux à l'esclavage en Amérique avant-guerre. Calviniste dévot, Brown a combiné une vie exemplaire d'humilité chrétienne et de charité pour les autres avec des actes intransigeants et souvent impitoyables pour éliminer la tache d'esclavage de la nation.

Il a d'abord acquis une notoriété nationale lorsqu'il a dirigé une entreprise de bénévoles au Kansas pour contester l'activisme violent et pro-esclavagiste dans le territoire. Brown a dirigé le massacre de Pottawatomie dans la nuit du 24 mai 1856 et a ensuite libéré 11 esclaves des esclavagistes du Missouri voisin. En 1859, Brown a mené un raid sur le manège militaire fédéral à Harpers Ferry, Virginie-Occidentale avec l'intention d'armer des esclaves et de fomenter une rébellion.

Le raid, la capture subséquente de Brown par les forces fédérales commandées par Robert E. Lee, son procès et son exécution par pendaison ont provoqué une sensation nationale et ont été cités par les partisans de l'Union et des confédérés comme déclencheurs des événements de la guerre civile américaine. La chanson "John Brown's Body" est devenue le cri de bataille des forces du Nord et a été élevée en hymne spirituel lorsqu'elle a été adaptée par Julia Ward Howell dans "L'Hymne de bataille de la République".

Brown a survécu aux difficultés financières, à la trahison, aux menaces de mort et au meurtre de certains de ses enfants au cours de sa campagne contre l'asservissement des Afro-Américains. Malgré l'emprisonnement et la certitude de l'exécution, il s'est prononcé sans relâche contre les horreurs de l'esclavage, sa correspondance avec les prisons étant largement diffusée dans le Nord. Brown a refusé toute tentative de sauvetage par des partisans, et de nombreux abolitionnistes notables, tels que Henry David Thoreau et Ralph Waldo Emerson, ont comparé son exécution à la crucifixion de Jésus.

Certains historiens ont noté que le programme abolitionniste radical de Brown a finalement été adopté par Abraham Lincoln, qui est venu voir la guerre en termes providentiels stricts, a publié la Proclamation d'émancipation et a amené des esclaves libérés dans l'armée de l'Union, et a déclenché une guerre totale contre le Sud pour extirper l'esclavage. .

En contestant l'injustice institutionnelle et l'oppression de son époque, Brown a tenté de discerner et d'agir selon la volonté de Dieu, et il est arrivé à la conclusion que la violence était une ligne de conduite divinement ordonnée. Pourtant, la violence, même pour une noble cause, reste problématique et a été abandonnée par des réformateurs non violents du XXe siècle comme Mahatma Gandhi, Martin Luther King, Jr. et Nelson Mandela. Dans la mesure où ses actes courageux ont inspiré d'autres à s'opposer à l'esclavage et ont fait avancer l'histoire vers la réalisation de ce royaume d'égalité où la couleur n'est pas une barrière à l'opportunité et tous sont considérés comme les enfants d'un seul Dieu, on peut dire que «son âme continue de marcher . "

Les premières années

Brown est né à Torrington, dans le comté de Litchfield, au Connecticut. Il était le deuxième fils d'Owen Brown (1771 - 1856) et de Ruth Mills (1772 - 1808) et petit-fils du capitaine John Brown (1728 - 1776), qui semble avoir été le même John Brown qui était loyaliste pendant la Révolution américaine. et a passé du temps en prison avec le célèbre Claudius Smith (1736 - 1779), prétendument pour avoir volé du bétail que la paire avait l'habitude de nourrir pour les troupes britanniques affamées. Le père de Brown, Owen, était un tanneur et un calviniste strict qui détestait l'esclavage et enseignait son métier à son fils. En 1805, la famille déménage à Hudson, Ohio, où Owen Brown ouvre une tannerie.

Brown a dit que quand il avait 12 ans, il a reçu un message de Dieu pour libérer les esclaves. À l'âge de 16 ans, Brown a quitté sa famille et a déménagé à Plainfield, Massachusetts, où il s'est inscrit à l'école. Peu de temps après, Brown a été transféré dans une académie à Litchfield, Connecticut. Il espérait devenir pasteur congrégationaliste, mais il manquait d'argent et souffrait d'inflammations oculaires, ce qui l'obligeait à abandonner l'académie et à retourner en Ohio. De retour à Hudson, Brown a brièvement travaillé dans la tannerie de son père avant d'ouvrir une tannerie réussie dans sa propre ville à l'extérieur avec son frère adoptif.

Années intermédiaires

Le 21 juin 1820, Brown épousa Dianthe Lusk. Leur premier enfant, John Jr., est né 13 mois plus tard. En 1825, Brown et sa famille ont déménagé à New Richmond, en Pennsylvanie, où il a acheté 200 acres (800 000 m²) de terrain. Il en a dégagé un huitième, construit une cabane, une grange et une tannerie. En un an, la tannerie employait 15 hommes. Brown a également fait de l'argent en élevant du bétail et en surveillant. Il a également aidé à établir un bureau de poste et une école.

En 1831, l'un de ses fils est décédé. Brown est tombé malade et ses affaires ont commencé à souffrir, ce qui l'a laissé dans une terrible dette. À l'été 1832, peu de temps après la mort de son fils nouveau-né, son épouse Dianthe est décédée. Le 14 juin 1833, Brown épousa Mary Ann Day, âgée de 16 ans (15 avril 1817 - 1er mai 1884), originaire de Meadville, en Pennsylvanie. Ils ont finalement eu 13 enfants en plus des sept enfants de son

En 1836, Brown a déménagé sa famille à Franklin Mills dans l'Ohio (qui fait maintenant partie de Kent, Ohio). Là, il a emprunté de l'argent pour acheter des terres dans la région. Il a subi de grandes pertes financières dans la panique économique de 1837 et a même été emprisonné une fois. Brown a tout tenté pour sortir de la dette, y compris le tannage, le commerce du bétail, l'élevage de chevaux et la garde des moutons. Un tribunal fédéral le déclare en faillite le 28 septembre 1842. En 1843, quatre de ses enfants meurent de dysenterie.

Des années plus tard

En 1844, Brown s'associe à Simon Perkins d'Akron, Ohio, gérant la ferme et les troupeaux du magnat. En 1846, répondant aux préoccupations des producteurs de laine de l'Ohio, de la Pennsylvanie et de l'ouest de la Virginie, Brown et Perkins ont établi une commission de laine à Springfield, dans le Massachusetts, représentant les intérêts des producteurs de laine contre les puissants fabricants de laine de la Nouvelle-Angleterre. Brown a déménagé à Springfield, assumant la direction de l'entreprise. Sa famille est restée dans l'Ohio au départ mais l'a finalement rejoint là-bas. En raison principalement des stratégies des fabricants et du manque d'unité parmi les producteurs de laine (et seulement troisièmement du manque de savoir-faire de Brown), l'entreprise a été de plus en plus mise à mal. Avec l'approbation de Perkins, la dernière tentative de Brown pour sauver l'opération fut de se rendre en Europe en 1849, afin de forger des alliances avec des fabricants européens comme marché alternatif. Malgré des discussions prometteuses avec des agents européens à New York, rien n'est venu des efforts de Brown en Angleterre et sur le continent européen, et l'entreprise a subi des pertes humiliantes dans la vente de leurs laines. Frustré par la prise de conscience que les fabricants européens n'étaient pas déterminés à avoir des laines américaines à moindre coût, ainsi que par le manque de solidarité et de stratégie entre les producteurs de laine eux-mêmes, Brown et Perkins ont fermé l'entreprise.

Avant de partir pour l'Europe, Brown avait cependant déplacé sa famille d'Akron à North Elba, New York, et s'était installé sur des terres mises de côté par Gerrit Smith, un riche abolitionniste qui avait fait don de 120 000 acres (486 km²) de sa propriété dans les montagnes des Adirondacks. aux familles afro-américaines de l'État de New York qui étaient prêtes à défricher et à cultiver la terre. Les Browns ont vécu dans une ferme louée dans le nord de l'île d'Elbe de 1849-1851, puis sont retournés à Akron, Ohio, où ils sont restés de 1851-1855. En Ohio, Brown et sa femme ont été malades; son fils Frederick a commencé à souffrir d'épisodes de maladie (qui peuvent avoir entraîné des difficultés psychologiques et physiologiques); et un enfant en bas âge est mort de la coqueluche. Contrairement au récit populaire, l'échec de la firme Perkins and Brown n'a pas ruiné l'un ou l'autre homme, et Perkins a absorbé les pertes avec une facilité apparente. En fait, Perkins a fortement encouragé Brown à continuer de gérer sa ferme et ses troupeaux de façon permanente, et Brown aurait pu le faire, sauf que le riche Perkins a souffert de difficultés économiques dans des domaines indépendants de Brown, le forçant à mettre fin à ses activités agricoles.

Abolitionnisme

Après un an de fermage dans l'Ohio, Brown a déplacé sa famille à North Elba en juin 1855, mais il a envisagé de laisser sa famille là-bas et de suivre ses fils aînés John Jr., Jason, Owen et Frederick au Kansas. Il a consulté par correspondance avec Gerrit Smith et Frederick Douglass. Brown avait rencontré Douglass pour la première fois à Springfield, dans le Massachusetts en 1848. Douglass a écrit à propos de Brown: "Bien qu'un gentleman blanc, il est en sympathie avec un homme noir et aussi profondément intéressé par notre cause, comme si sa propre âme avait été transpercée par le fer de l'esclavage. " Lors de leur première réunion, Brown a expliqué à Douglass son plan de mener une guerre pour libérer les esclaves, y compris la création d'une "voie souterraine" dans les montagnes Allegheny. Douglass l'appelait souvent le capitaine Brown. Brown a choisi de rester dans l'État de New York, où il envisageait sans aucun doute sérieusement les débuts de son programme anti-esclavagiste. Pendant ce temps, ses fils étaient allés au Kansas pour commencer une nouvelle vie dans l'agriculture, rejoignant les colons de l'État libre dans le territoire en développement. La loi Kansas-Nebraska prévoyait que les habitants du territoire du Kansas voteraient sur la question de l'esclavage là-bas. Les sympathisants des deux côtés de la question ont rempli le territoire de colons, mais avec une majorité d'État libre, les forces pro-esclavagistes ont commencé à utiliser des méthodes sans scrupules, telles que la corruption et la coercition.

Les choses changent radicalement en mai 1855, lorsque les garçons Brown écrivent et demandent à leur père de leur envoyer des armes à feu pour se protéger du terrorisme pro-esclavagiste. Brown a non seulement acquis des armes à feu, mais il les a lui-même amené, avec son gendre Henry Thompson (rejoint par son fils Oliver), dans le territoire troublé du Kansas, où il est arrivé en octobre 1855. Brown était clairement partagé entre rester avec sa femme et des enfants plus jeunes à North Elba (ainsi que la colonie noire libre qu'il avait si généreusement soutenue) et aider sa famille vulnérable au Kansas. Bien que sa décision ait été difficile pour Mary et les enfants, il a pris des dispositions pour obtenir de l'aide à la ferme, laissant Watson, son fils de 20 ans, pour superviser la ferme. Les lettres de Brown suggèrent que Mary Brown a soutenu son mari malgré les sacrifices impliqués dans sa décision.

Les convictions chrétiennes de Brown

Brown était un homme religieux. Ses différentes Bibles sont toutes marquées par les passages qui ont guidé sa pensée et ses actions et il considérait l'esclavage comme «un mal révoltant, comme un péché contre Dieu et l'homme» (DeCaro 12). Quand il a été capturé, on lui a demandé: «Considérez-vous qu'il s'agit d'un mouvement religieux?», Et il a répondu: «Je le pense». Puis on lui a demandé: "Vous considérez-vous comme un instrument entre les mains de la Providence?", Et il a répondu par l'affirmative. L'interrogateur a ensuite demandé comment il justifiait ses actes. Il a répondu:

Sur la règle d'or. Je plains les pauvres en esclavage qui n'ont personne pour les aider: c'est pourquoi je suis ici; ne pas satisfaire toute animosité personnelle, vengeance ou esprit vindicatif. C'est ma sympathie pour les opprimés et les injustes qui sont aussi bons que vous et aussi précieux aux yeux de Dieu (DeCaro 266).

La prise d'une «action directe» au nom de Dieu contre l'injustice et l'oppression fait surface dans la théologie de la libération du XXe siècle qui plaidait en faveur du parti pris de Dieu envers les pauvres. Certains théologiens de la libération, qui soulignent également qu'il appartient aux populations locales d'étudier la parole de Dieu par eux-mêmes et de discerner la volonté de Dieu, soutiennent que la violence n'est pas un `` péché si elle est utilisée pour résister à l'oppression '', tandis que d'autres soutiennent que la violence n'est que jamais conduit à plus de violence 1.

DeCaro (2002) identifie l'hypocrisie dans la façon dont le recours à la violence par Brown a été condamné. Brown, un héros des Noirs, est «considéré comme fanatique et fou en grande partie parce qu'il présumait leur humanité dans une société qui les déshumanisait catégoriquement». De plus, ajoute-t-il, «les Américains blancs glorifient depuis longtemps la« violence »et le« fanatisme »quand cela se rapportait à leurs intérêts nationalistes », tels que« l'expansion des colons blancs sur le territoire mexicain et l'établissement du Texas au XIXe siècle », qui était« largement fondée sur l'expansion de l'esclavage noir ». Contrairement aux efforts de Brown pour libérer les esclaves» les efforts violents des colons pro-esclavagistes qui ont abouti à l'incident sanglant d'Alamo de 1836 sont généralement perçus comme héroïques comme nobles, même si les célèbres insurgés blancs occupaient des terres appartenant à un gouvernement et à une nation qui interdisaient l'esclavage. »

Brown, influencé par le pré-millénarisme, a peut-être cru qu'en prenant des «mesures directes», il contribuait à rendre le monde meilleur et à créer ainsi les conditions nécessaires au retour de Jésus. Les pré-millénaristes étaient impliqués dans divers mouvements de réforme, allant de «l'abolition à la tempérance» (DeCaro 2002: 60). Brown a été alarmé que les gens qui s'opposaient à l'esclavage ne semblaient pas préparés à agir. Ainsi, il a pris ce que les générations futures appelleraient «l'action directe» afin d'essayer de réparer un terrible mal.

Actions au Kansas

Lorsque Brown se rendait au Kansas, il s'est arrêté pour participer à une convention anti-esclavagiste qui a eu lieu en juin 1855 dans l'État de New York. Sollicitant des armes et des fonds, il a obtenu des armes, des munitions et des épées de sympathisants de l'État libre sympathiques.

Pottawatomie

Les lettres de Brown montrent que lui et les colons de l'État libre étaient optimistes que leur vote majoritaire ferait du Kansas l'union en tant qu'État libre. Mais à la fin de 1855 et au début de 1856, il était de plus en plus clair que les forces pro-esclavagistes étaient disposées à violer l'état de droit afin de forcer le Kansas à devenir un État esclavagiste. Le terrorisme, la fraude et, éventuellement, le meurtre sont devenus le programme évident des terroristes pro-esclavagistes, alors connus sous le nom de «Border Ruffians». Après la fonte des neiges d'hiver en 1856, ces terroristes ont commencé une autre campagne pour s'emparer du Kansas à leurs propres conditions. Brown a été particulièrement touché par le limogeage de Lawrence en mai 1856, dans lequel un détachement dirigé par un shérif a détruit des bureaux de journaux, un hôtel et tué deux hommes, et la brutalité de Preston Brooks contre le sénateur Charles Sumner (1811-1874), a par la suite poussé à la destitution du président Andrew Johnson 2.

La violence s'est accompagnée de célébrations dans la presse pro-esclavagiste, avec des écrivains tels que B. F. Stringfellow du Squatter Sovereign proclamant que les forces pro-esclavagistes

… Sont déterminés à repousser cette invasion du Nord et à faire du Kansas un État esclave; bien que nos rivières soient couvertes du sang de leurs victimes et que les carcasses des abolitionnistes soient si nombreuses sur le territoire qu'elles engendrent des maladies et des maladies, nous ne serons pas dissuadés de notre objectif (cité dans Reynolds 2005: 162). .

Brown a été scandalisé à la fois par la violence des forces pro-esclavagistes et par ce qu'il a vu comme une réponse faible et sans courage de la part des partisans anti-esclavagistes et des colons de l'État libre, qu'il a décrits comme des "lâches ou pire" (Reynolds 2005: 163-1). 164).

Le biographe Louis A. DeCaro, Jr. montre en outre que le père bien-aimé de Brown, Owen, est décédé le 8 mai, et la correspondance indique que John Brown et sa famille ont été informés de sa mort à la même époque. L'obscurité émotionnelle de l'heure a été intensifiée par les vraies préoccupations que Brown avait pour le bien-être de ses fils et des colons de l'État libre dans leur voisinage, d'autant plus que le limogeage de Lawrence semble avoir signalé une campagne totale par les forces pro-esclavagistes. . Brown a surveillé les "voyous" campés dans son voisinage et a appris que sa famille était marquée pour attaque, et a en outre reçu des informations fiables sur les voisins pro-esclavagistes qui avaient collaboré avec ces forces.

Alors que Brown a généralement été décrit comme cherchant à venger Lawrence, Kansas et Charles Sumner, et à intimider les forces de prosclavage en montrant que les staters libres étaient capables de représailles violentes, sa sécurité et sa survie étaient vraiment compromises. Les critiques doivent encore équilibrer correctement la décision des Browns (et pas seulement de John Brown) d'agir malgré les avertissements plus conservateurs des fils de Brown, John Jr. et Jason. Il y avait clairement une opinion divisée quant à la mesure dans laquelle les terroristes pro-esclavagistes iraient en agressant des hommes libres. Brown et ses fils Oliver, Owen, Salmon et Frederick, son gendre Henry Thompson et deux autres colons de l'État libre ont déterminé que le danger était imminent. Brown a déclaré qu'ils allaient "combattre le feu par le feu" et "semer la terreur dans le cœur des pro-esclavagistes". Mais, il a également estimé que quelque chose devait être fait avant que les forces pro-esclavagistes ne consolident leurs intentions. Dans cette décision, il a été clairement exhorté par d'autres hommes de l'État libre qui ont choisi de ne pas se joindre à lui et à son assassinat.

Quelque temps après 22 heures dans la nuit du 24 mai 1856, ils ont emmené cinq colons pro-esclavagistes - James Doyle, William Doyle, Drury Doyle, Allen Wilkinson et William Sherman - de leurs cabines de Pottawatomie Creek et les ont piratés à mort avec des épées. Dans les mois qui ont suivi, Brown n'a ni confirmé ni nié sa participation aux tueries pendant le massacre de Pottawatomie, bien qu'il les ait approuvées. Vers la fin de sa vie, Brown a reconnu être présent pendant les tueries.

Brown s'est caché après les tueries et deux de ses fils, John Jr. et Jason, ont été arrêtés, même si aucun n'avait participé à l'attaque. Pendant leur captivité, John Jr. et Jason ont été battus et forcés de marcher plus de 30 kilomètres par jour alors qu'ils étaient attachés avec des cordes ou des chaînes. John Jr. a souffert d'un effondrement mental et est resté psychologiquement marqué pour le reste de sa vie.

Prairie City et Osawatomie

Le 2 juin 1856, John Brown, neuf de ses partisans et 20 volontaires ont défendu avec succès une colonie d'État libre à Prairie City, Kansas contre une attaque d'une soixantaine de Missouriens, dirigée par le capitaine Henry Pate, lors de la bataille de Black Jack. Pate, qui avait participé au sac de Laurent, dirigeait la société qui a capturé John Jr. et Jason et détruit la propriété familiale de Brown, a été fait prisonnier avec 22 de ses hommes (Reynolds 2005: 180-1, 186). Brown a ramené Pate et ses hommes dans son camp, leur a donné la nourriture qu'il pouvait trouver et a signé un traité avec Pate, échangeant la liberté des prisonniers pour la libération de ses fils. Brown a libéré les prisonniers au colonel Edwin Sumner, mais était furieux de découvrir que la libération de ses fils avait été retardée jusqu'en septembre.

En août, une compagnie de plus de trois cents missouriens sous le commandement du major-général John W. Reid a pénétré dans le Kansas et s'est dirigée vers Osawatomie, dans l'intention de détruire les colonies de l'État libres là-bas et de marcher ensuite sur Topeka et Lawrence. Le matin du 30 août, ils ont abattu le fils de Brown, Frederick, et son voisin David Garrison, à la périphérie de Pottawatomie. Brown, réalisant qu'il était largement en infériorité numérique, répartit soigneusement ses hommes derrière les défenses naturelles et infligea de lourdes pertes aux forces du Missourien avant qu'il ne soit contraint de battre en retraite à travers le Marais des Cygnes. Les Missouriens ont pillé et brûlé Osawatomie, mais la bravoure et la perspicacité militaire de Brown face à des chances écrasantes l'ont attiré l'attention nationale et ont fait de lui un héros pour de nombreux abolitionnistes du Nord, qui lui ont donné le surnom de "Osawatomie Brown". Une pièce intitulée Osawatomie Brown bientôt apparu sur Broadway à New York racontant son histoire.

Une semaine plus tard, Brown se rendit à Lawrence pour rencontrer des chefs d'État libres et aider à se fortifier contre un assaut redouté des milices pro-esclavagistes. L'invasion redoutée a été évitée lorsque le nouveau gouverneur du Kansas, John W. Geary, a ordonné aux belligérants de désarmer et de se dissoudre, et a offert la clémence aux anciens combattants des deux côtés.

Rassembler les forces

En novembre 1856, Brown était retourné dans l'Est pour solliciter plus de fonds. Il a passé les deux années suivantes à voyager en Nouvelle-Angleterre pour collecter des fonds. Amos Adams Lawrence, un éminent marchand de Boston, a apporté une grande quantité de capital. Franklin Sanborn, secrétaire du Massachusetts State Kansas Committee, a présenté Brown à plusieurs abolitionnistes influents dans la région de Boston, Massachusetts en janvier 1857. Ils comprenaient William Lloyd Garrison, Thomas Wentworth Higginson, Theodore Parker, George Luther Stearns et Samuel Gridley Howe. Un groupe de six abolitionnistes riches - Sanborn, Higginson, Parker, Stearns, Howe et Gerrit Smith - a accepté d'offrir un soutien financier à Brown pour ses activités anti-esclavagistes; ils fourniraient éventuellement la majeure partie du soutien financier pour le raid sur Harpers Ferry, et seraient connus sous le nom de «Secret Six» et de «Committee of Six». Brown leur demandait souvent de l'aide «sans poser de questions», et il On ignore encore dans quelle mesure le plan de Brown était connu des Six secrets.

Le 7 janvier 1858, le Massachusetts Committee a promis 200 fusils et munitions Sharps, qui étaient entreposés à Tabor, dans l'Iowa. En mars, Brown a engagé Charles Blair de Collinsville, Connecticut, pour 1 000 piques.

Au cours des mois suivants, Brown a continué de recueillir des fonds, visitant Worcester, Massachusetts; Springfield, Massachusetts; New Haven, Connecticut; Syracuse, New York; et Boston. À Boston, il a rencontré Henry David Thoreau et Ralph Waldo Emerson, les célèbres écrivains et transcendantalistes. Il a reçu de nombreux engagements mais peu d'argent. En mars, alors qu'il était à New York, il a été présenté à High Forbes. Forbes, un mercenaire anglais, avait acquis une expérience de tacticien militaire en combattant avec Giuseppe Garibaldi en Italie en 1848. Brown l'a engagé pour être le maître-foreur de ses hommes et pour rédiger leur manuel tactique. Ils ont convenu de se rencontrer à Tabor cet été-là.

En utilisant l'alias Nelson Hawkins, Brown a voyagé à travers le nord-est, puis est allé rendre visite à sa famille à Hudson, Ohio. Le 7 août, il est arrivé à Tabor. Forbes est arrivé deux jours plus tard. Pendant plusieurs semaines, les deux hommes ont élaboré un «plan bien mûri» pour lutter contre l'esclavage dans le Sud. Les hommes se sont querellés sur de nombreux détails. En novembre, leurs troupes sont parties pour le Kansas. Forbes n'avait pas reçu son salaire et se disputait toujours avec Brown, alors il est retourné à l'Est au lieu de s'aventurer dans le Kansas. Il menacerait bientôt d'exposer le complot au gouvernement.

Parce que les élections d'octobre ont vu une victoire de l'État libre, le Kansas était calme. Brown a fait retourner ses hommes en Iowa, où il leur a donné des morceaux de son plan de Virginie. En janvier 1858, Brown quitta ses hommes à Springdale, Iowa, et partit visiter Frederick Douglass à Rochester, New York. Là, il a discuté de ses plans avec Douglass et a reconsidéré les critiques de Forbes. Brown a écrit une constitution provisoire qui créerait un gouvernement pour un nouvel État dans la région de son invasion. Brown s'est ensuite rendu à Peterboro, New York et Boston pour discuter de questions avec les Six secrets. Dans des lettres à leur intention, il a indiqué que, avec des recrues, il irait dans le Sud équipé d'armes pour faire «le travail au Kansas».

Brown et douze de ses disciples, dont son fils Owen, se sont rendus à Chatham-Kent, en Ontario, où il a convoqué une convention constitutionnelle le 8 mai 1858. La convention a été préparée avec l'aide du Dr Martin Delany. Un tiers des 6 000 habitants de Chatham étaient des esclaves fugitifs. La convention a réuni 34 Noirs et 12 Blancs pour adopter la Constitution provisoire de Brown. Selon Delany, lors de la convention, Brown a illuminé ses plans pour faire du Kansas plutôt que du Canada la fin du chemin de fer clandestin. Ce serait le «chemin du souterrain». Il n'a jamais mentionné ni fait allusion à l'idée de Harpers Ferry. Mais les réflexions de Delany ne sont pas entièrement fiables.

En 1858, Brown ne regardait plus vers le Kansas et était entièrement concentré sur la Virginie. D'autres témoignages de la réunion de Chatham suggèrent que Brown a parlé d'aller vers le sud. Brown avait utilisé l'expression «voie de passage souterraine» à partir de la fin des années 1840, il est donc possible que Delany ait confondu les déclarations de Brown au fil des ans. Quoi qu'il en soit, Brown a été élu commandant en chef et il a nommé John Henrie Kagi secrétaire de la guerre. Richard Realf a été nommé secrétaire d'État. Frère Monroe, un ministre noir, devait agir comme président jusqu'à ce qu'un autre soit choisi. UN M. Chapman était le vice-président par intérim; Delany, le secrétaire correspondant. Soit pendant cette période, soit peu de temps après, la "Déclaration de la population esclave des États-Unis". était écrit.

Bien que presque tous les délégués aient signé la Constitution, très peu de délégués se sont portés volontaires pour se joindre aux forces de Brown, bien qu'il ne soit jamais clair combien d'expatriés canadiens avaient réellement l'intention de se joindre à Brown en raison d'une «fuite de sécurité» subséquente qui a annulé les plans du raid, créant un hiatus dans lequel Brown a perdu le contact avec de nombreux dirigeants canadiens. Cette crise s'est produite lorsque Hugh Forbes, le mercenaire de Brown, a tenté d'exposer les plans au sénateur du Massachusetts Henry Wilson et à d'autres. Les Six Secrets craignaient que leurs noms ne soient rendus publics. Howe et Higginson ne voulaient pas de retards dans les progrès de Brown, tandis que Parker, Stearns, Smith et Sanborn insistaient pour un report. Stearn et Smith étaient les principales sources de financement, et leurs paroles avaient plus de poids.

Pour éloigner Forbes de la piste et invalider ses affirmations, Brown est retourné au Kansas en juin et il est resté dans ce voisinage pendant six mois. Là, il a uni ses forces avec James Montgomery, qui menait des raids dans le Missouri. Le 20 décembre, Brown a mené son propre raid, au cours duquel il a libéré onze esclaves, emmené en captivité deux hommes blancs et volé des chevaux et des chariots. Le 20 janvier 1859, il entreprit un long voyage pour emmener les onze esclaves libérés à Détroit, au Michigan, puis sur un ferry pour le Canada.

Au cours des mois qui ont suivi, il a de nouveau voyagé à travers l'Ohio, New York, le Connecticut et le Massachusetts pour obtenir plus de soutien pour la cause. Le 9 mai, il a prononcé une conférence à Concord, Massachusetts. Bronson Alcott, Rockwell Hoar, Emerson et Thoreau étaient présents. Brown a également reconnu les Secret Six. En juin, il a rendu sa dernière visite à sa famille dans le nord de l'île d'Elbe, avant de partir pour Harpers Ferry.

Raid sur Harpers Ferry

John Brown en 1859

Brown est arrivé à Harpers Ferry le 3 juin 1859. Quelques jours plus tard, sous le nom d'Isaac Smith, il a loué une ferme dans le Maryland voisin. Il attendait l'arrivée de ses recrues. Ils ne se sont jamais matérialisés dans les chiffres auxquels il s'attendait; mais ses attentes ont été grandement exagérées par les critiques (si Brown avait prévu qu'un grand nombre de recrues le rejoindraient, il aurait à peine loué une ferme dans laquelle les héberger). Fin août, Brown a rencontré Frederick Douglass à Chambersburg, en Pennsylvanie, où il a révélé le plan Harpers Ferry. Douglass a exprimé de sérieuses réserves, repoussant les appels de Brown à rejoindre la mission. Nous ne connaissons cette rencontre que par la dernière biographie de Douglass; mais Douglass n'a pas révélé qu'il avait en fait connu les plans de Brown depuis le début de 1859 et avait fait un certain nombre d'efforts pour décourager les Noirs de s'enrôler. Il y avait clairement des tensions entre les deux amis qui n'ont jamais été résolues, ce que Douglass a évidemment préféré ne pas expliquer plus en détail par écrit tant d'années après les faits.

Fin septembre, les 950 brochets sont arrivés de Charles Blair. Le projet de plan de Kagi prévoyait une brigade de 4 500 hommes, mais Brown ne comptait que 21 hommes (16 blancs et 5 noirs). Ils avaient entre 21 et 49 ans. Douze d'entre eux avaient été avec Brown lors de raids au Kansas.

Le 16 octobre 1859, Brown (laissant trois hommes derrière lui comme arrière-garde) mena 18 hommes dans une attaque contre le manège militaire de Harpers Ferry. Il avait reçu 200 carabines et piques Sharps de calibre .52 de la part des sociétés abolitionnistes du Nord en préparation du raid. L'arsenal était un grand complexe de bâtiments qui contenait 100 000 mousquets et fusils, que Brown prévoyait de saisir et d'utiliser pour armer les esclaves locaux. Ils se dirigeraient ensuite vers le sud et une révolution générale commencerait.

Au départ, le raid s'est bien passé. Ils n'ont rencontré aucune résistance en entrant dans la ville. Ils ont coupé les fils télégraphiques et ont facilement capturé l'armurerie, qui était défendue par un seul gardien. Ils ont ensuite rassemblé des otages de fermes voisines, dont le colonel Lewis Washington, arrière-petit-neveu de George Washington. Ils ont également annoncé aux esclaves locaux que leur libération était proche. Les choses ont commencé à mal tourner quand un train en direction est de Baltimore et Ohio s'est approché de la ville. Le maître des bagages du train a tenté d'avertir les passagers. Les hommes de Brown lui ont crié de s'arrêter, puis ont ouvert le feu. Le maître des bagages, Hayward Shepherd, est devenu la première victime de la guerre de John Brown contre l'esclavage. Ironiquement, Shepherd était un homme noir libre. Pour une raison quelconque, après la fusillade de Shepherd, Brown a permis au train de continuer sa route. La nouvelle du raid a atteint Washington D.C. en fin de matinée.

Au petit matin, ils ont capturé et fait prisonnier John Daingerfield, un employé de l'armurerie qui était entré au travail. Daingerfield a été emmené au poste de garde, présenté à Brown puis emprisonné avec les autres otages.

Entre-temps, des agriculteurs locaux, des commerçants et des miliciens ont immobilisé les pillards de l'armurerie en tirant depuis les hauteurs derrière la ville. Les hommes de Brown ont abattu certains des hommes locaux et tous les magasins et l'arsenal étaient entre les mains des hommes de Brown, ce qui a empêché les citadins d'obtenir des armes ou des munitions. A midi, une compagnie de miliciens s'est emparée du pont, bloquant la seule issue de secours. Les autres pillards se sont abrités dans la salle des machines, un petit bâtiment en briques près de l'armurerie. Brown a ensuite déplacé ses prisonniers et les hommes restants dans la salle des machines. Il a fait fermer les portes et les fenêtres et les hublots ont été coupés à travers les murs de briques. Les forces environnantes ont barré la salle des machines et les hommes à l'intérieur ont riposté avec une fureur occasionnelle. Brown a envoyé son fils Watson et un autre partisan sous un drapeau blanc, mais la foule en colère les a abattus. Des tirs intermittents ont alors éclaté et le fils de Brown, Oliver, a été blessé. Son fils a supplié son père de le tuer et de mettre fin à ses souffrances, mais Brown a dit: "Si vous devez mourir, mourrez comme un homme." Quelques minutes plus tard, il était mort. Les échanges ont duré toute la journée.

Harper's Weekly Illustration des Marines américains attaquant le "Fort" de John Brown

Au matin (18 octobre), le bâtiment était entouré d'une compagnie du Corps des Marines des États-Unis sous le commandement du lieutenant-colonel Robert E. Lee de l'armée des États-Unis. Un jeune lieutenant de l'armée, J.E.B. Stuart, s'est approché sous un drapeau blanc et a dit aux pillards que leur vie serait épargnée s'ils se rendaient. Brown a refusé et les Marines ont pris d'assaut le bâtiment. Stuart a servi de messager entre Lee et Brown. Tout au long des négociations, Brown a refusé de se rendre. La dernière chance de Brown est venue quand Stuart s'est approché et a demandé "Êtes-vous prêt à vous rendre et à faire confiance à la merci du gouvernement?" Brown a répondu: "Non, je préfère mourir ici." Stuart a alors donné un signal. Les Marines ont utilisé des marteaux et un bélier de fortune pour briser la porte de la salle des machines. Au milieu du chaos, le lieutenant Green a coincé Brown et lui a donné une poussée avec son épée qui était assez puissante pour soulever Brown complètement du sol. La vie de Brown a été épargnée parce que l'épée de Green a frappé la ceinture de Brown. Brown est tombé en avant et Green l'a frappé plusieurs fois, lui blessant la tête; Brown a ensuite noté qu'il avait subi plusieurs coupures profondes, ce qui suggère que les Marines ou les Marines ont continué à l'agresser après sa chute.

Au total, les hommes de Brown ont tué quatre personnes et en ont blessé neuf. Dix des hommes de Brown ont été tués (y compris ses fils Watson et Oliver). Five of Brown's men escaped (including his son Owen), and seven were captured along with Brown.

Imprisonment and trial

Brown and the others captured were held in the office of the armory. On October 18, Virginia Governor Henry A. Wise, Virginia Senator James M. Mason, and Representative Clement Vallandigham of Ohio arrived in Harpers Ferry. Mason led the three-hour questioning session of Brown.

Although the attack had taken place on Federal property, Wise ordered that Brown and his men would be tried in Virginia (perhaps to avert Northern political pressure on the Federal government, or in the unlikely event of a presidential pardon). The trial began October 27, after a doctor pronounced Brown fit for trial. Brown was charged with murdering four whites and a black, with conspiring with slaves to rebel, and with treason against Virginia. A series of lawyers were assigned to Brown, including George Hoyt, but it was Hiram Griswold who concluded the defense on October 31. He argued that Brown could not be guilty of treason against a state to which he owed no loyalty, that Brown had not killed anyone himself, and that the fail

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