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Antilopes sont un groupe diversifié de bovidés à cornes creuses, de construction élancée et rapides originaires d'Afrique et d'Asie. Les espèces d'antilopes ne forment pas un groupe taxonomique mais sont réparties dans toutes les sous-familles de la famille des Bovidae (bovidés) de l'ordre des Artiodactyla (ongulés à doigts égals); beaucoup sont plus étroitement liés aux bovins ou aux caprins qu'entre eux.

Il existe plus de 80 espèces d'antilopes, dont la taille varie de l'antilope royale, qui pèse environ 3,5 kg (8 lb), à l'éland géant, jusqu'à 900 kg (2 000 lb). Les antilopes sont généralement caractérisées par une silhouette légère et élégante, des membres gracieux, de petits sabots fendus, une queue courte et de grandes cornes non ramifiées, qui peuvent être en forme de spirale. Certaines espèces ont des cornes petites.

Les antilopes jouent un rôle clé dans les écosystèmes en tant que partie de la chaîne alimentaire, consommant de la matière végétale et étant à leur tour la proie d'une variété d'animaux, notamment des lions, des pythons, des crocodiles, des babouins et des chacals. Leur beauté, leur grâce, leur vitesse, leur agilité et leurs mouvements uniques (rebondir sur les quatre jambes tendues lorsqu'ils sont alarmés) les rendent attrayants pour les yeux des humains, qui les ont également historiquement chassés pour la nourriture et le sport. Cependant, divers facteurs anthropiques (chasse excessive, élimination de l'habitat, maladies introduites) ont réduit certaines espèces à des statuts menacés.

L'antilope d'Amérique du Nord est souvent appelée une antilope. Bien qu'elle ressemble beaucoup à une antilope, ce n'est pas une vraie antilope car elle ne fait pas partie de la famille des Bovidae.

Aire de répartition et habitat

Le plus grand nombre d'espèces d'antilopes se trouve en Afrique, où elles vivent sur tout le continent. Quelques-uns se trouvent dans le sud-ouest de l'Asie, en Inde et en Asie centrale. La plupart des espèces vivent dans les prairies ou dans les savanes, les forêts mixtes et les prairies. Certaines, principalement les plus petites espèces, vivent dans des forêts tropicales denses et d'autres vivent dans les déserts, les marais et les zones montagneuses (Bere 1970).

Description physique

Springbok, Antidorcas marsupialis

Toutes les antilopes ont des jambes longues et minces et des muscles puissants où les jambes supérieures rencontrent le corps, fournissant un effet de levier et augmentant la foulée et la vitesse des jambes. Les antilopes sont des coureurs rapides, bien qu'elles ne soient pas les animaux les plus rapides du monde. Ils sont bons dans les virages rapides et précis, et ils peuvent courir très vite pendant de longues périodes. Cela leur donne un avantage sur de nombreux prédateurs, comme le guépard, qui dépend du sprint et peut être fatigué par la plus grande endurance de l'antilope.

Les antilopes portent un pelage dense à fourrure courte. La plupart des antilopes ont une fourrure fauve ou brune, ce qui les rend plus difficiles à voir. Il y a quelques exceptions, notamment le rare duiker zèbre, qui a des rayures verticales foncées, et le gemsbok, qui a une fourrure grise et noire et un visage noir et blanc vif. Une caractéristique commune de la gazelle est une croupe blanche, qui clignote un avertissement aux autres quand elle court de danger. Une espèce de gazelle, le springbok, a également une poche de poils blancs en forme de brosse le long de son dos. Lorsqu'un springbok sent le danger, sa poche s'ouvre et les poils se tiennent debout.

Dik-dik

Les antilopes sont des ruminants. Comme d'autres ruminants, tels que les bovins, les chèvres et les moutons, ils ont des joues ou des molaires bien développées, qui broient le cud en une pulpe. Ils n'ont ni incisives supérieures ni canines; afin de déchirer les tiges et les feuilles de l'herbe, leurs incisives inférieures pressent contre un tampon de gencive supérieur dur lorsqu'elles piquent.

Les antilopes comptent sur leur sens aigu pour éviter les prédateurs. Le mot «antilope» vient d'un mot grec qui signifie «éclat de l'œil». Leurs yeux sont sur les côtés de leur tête et leurs pupilles sont allongées horizontalement, ce qui leur donne une vision large du danger à l'arrière et à l'avant. Leurs sens de l'odorat et de l'ouïe sont également aigus, ce qui leur permet de percevoir le danger en plein air où les prédateurs rôdent souvent après la tombée de la nuit.

Les deux sexes de la plupart des espèces d'antilopes poussent des cornes, les cornes des mâles étant généralement plus grandes. Le dik-dik et le klipspringer, deux espèces où les mâles s'accouplent avec une seule femelle, ont des cornes qui ne sont guère plus que des pointes. Cependant, chez les espèces où les mâles rivalisent pour s'accoupler avec plusieurs femelles, les cornes peuvent pousser jusqu'à 1,5 m (5 pi).

Malgré leur grande taille, les cornes d'antilope sont creuses et légères. Les cornes d'antilope sont presque toujours légèrement incurvées, bien que chez certaines espèces, comme le blackbuck, elles soient en spirale.

Chez de nombreuses espèces, les mâles sont plus gros que les femelles. Chez plusieurs espèces, comme le blackbuck, les mâles et les femelles diffèrent également en couleur.

Comportement

Impala, Aepyceros melampus

Presque toutes les antilopes sont des animaux sociaux, vivant en groupes appelés troupeaux. Ils communiquent entre eux en utilisant une gamme variée de sons. Par exemple, les dik-diks sifflent lorsqu'ils sont alarmés, avertissant également les animaux d'autres espèces du danger.

En général, cependant, la vue est une forme de communication beaucoup plus courante que le son chez les antilopes. L'humeur d'une antilope est indiquée par sa posture et son mouvement. Lorsqu'elles sont excitées ou alarmées, la plupart des espèces d'antilopes de taille moyenne rebondissent de haut en bas sur les quatre pattes, en les gardant tendues. Ce comportement, appelé prononcer ou stotting, agit comme un affichage alarmant. Certains biologistes théorisent que le stotting envoie également un message aux prédateurs, montrant que les antilopes individuelles sont en forme et alertes, et ne valent donc pas la peine d'être poursuivies.

Les antilopes utilisent également des signaux olfactifs pour communiquer; ces signaux peuvent persister plusieurs jours. Les antilopes qui vivent en troupeaux ont des glandes dans leurs sabots qui laissent une trace parfumée de leur mouvement. Si une antilope devait être accidentellement séparée de son troupeau, elle serait en mesure de suivre les traces des odeurs.

Les espèces de forêt, de bois ou de brousse ont tendance à être sédentaires, mais de nombreuses espèces de plaines entreprennent d'énormes migrations. Ces migrations permettent aux espèces herbivores de suivre les pluies et donc leur approvisionnement alimentaire. Les gnous (également appelés gnus) et les gazelles d'Afrique de l'Est effectuent certains des circuits de migration de masse les plus impressionnants de tous les mammifères. La migration des saigas au-dessus des steppes (prairies) de Russie et d'Ukraine est également impressionnante. Ces antilopes ont été chassées presque jusqu'à l'extinction au début du XXe siècle, mais ont récupéré et sont maintenant visibles dans des troupeaux comptant des centaines de milliers (Nowak 1983; Huffman 2007).

Antilopes et prédateurs

Scimitar Oryx, Oryx dammah

Les antilopes sont la proie de divers prédateurs; une étude au Kenya a répertorié les lions, léopards, guépards, chiens sauvages africains, pythons, crocodiles, babouins, chacals et oiseaux secrétaires. Les nouveau-nés sont les victimes les plus courantes, suivis des animaux âgés, malades ou blessés. Chez les antilopes adultes, les mâles sont les victimes plus souvent que les femelles, en partie parce qu'ils se tiennent parfois face au prédateur laissant les femelles et les jeunes s'échapper et en partie parce que leurs cornes les ralentissent et en font des cibles plus faciles (Bere 1970).

La réponse de la plupart des antilopes est de s'enfuir dès que le prédateur est détecté à l'intérieur de ce qui est connu comme leur "distance de vol": c'est la distance dont ils auraient besoin pour leur donner un avantage pour dépasser le prédateur. Cela varie en fonction du type de prédateur; plus long pour un guépard qu'un lion plus lent, par exemple. Seules quelques espèces d'antilopes ont l'habitude de lutter contre les prédateurs. Ceux qui le font sont quelques-unes des plus grandes espèces; y compris les oryx, dont les cornes sont des armes très efficaces (Voelker 1986).

Antilopes et humains

Apprivoiser la gazelle dans l'Égypte ancienneEland géant, Taurotragus derbianusSaiga, Saiga tatarica

Depuis les temps les plus reculés, les antilopes ont été chassées par les humains. Au Moyen-Orient, les gazelles constituaient la principale source de viande au moment de la domestication des ovins et des caprins, il y a environ 10 000 ans (Clutton-Brook 1999). Les antilopes ont également été chassées pour le sport. Les scènes de chasse aux antilopes sont souvent vues dans l'art ancien.

Certaines espèces d'antilopes ont disparu et d'autres ont été chassées de certaines parties de leurs aires de répartition passées en raison de la chasse excessive. Aujourd'hui, un certain nombre d'espèces sont en voie de disparition, principalement en raison de la chasse, des maladies introduites et de la perte d'habitat (UICN 2007).

Certaines espèces d'antilopes ont été apprivoisées et gardées comme animaux de compagnie, notamment la gazelle dans l'Égypte ancienne et le blackbuck en Inde. Cela ne les a jamais fait devenir vraiment domestiqués; d'une part, ils ne se reproduisaient pas bien en captivité. À l'époque moderne, l'éland a été élevé en captivité et semble avoir un potentiel en tant qu'animal domestique, fournissant à la fois de la viande et du lait (Clutton-Brook 1999).

Les antilopes sont également admirées pour leur beauté et chaque année de nombreux touristes se rendent en Afrique pour les voir.

Les références

  • Bere, René. 1970. Antilopes. New York: Arco Publishing Company.
  • Clutton-Brook, J. 1999. Une histoire naturelle des mammifères domestiques. Cambridge, Royaume-Uni: Cambridge University Press. ISBN 0521634954
  • Huffman, B. 2007. La page ultime des ongulés. Site Web ultime d'ongulés. Récupéré le 7 février 2007.
  • Commission de la sauvegarde des espèces de l'UICN (UICN). 2007. 2006 Liste rouge ICUN des espèces menacées. Union internationale pour la conservation de la nature et des ressources naturelles. Récupéré le 7 février 2007.
  • Nowak, R. M. et J. L. Paradiso. 1983. Les mammifères marcheurs du monde. Baltimore: Johns Hopkins University Press. ISBN 0801825253
  • Voelker, W. 1986. L'histoire naturelle des mammifères vivants. Medford, NJ: Plexus Publishing. ISBN 0937548081

Voir la vidéo: Antilope (Juin 2020).

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